三眼恐龙虾

说起史前生物,很多人首先想到的是已灭绝的恐龙。然而,几种比恐龙更早出现的小动物,如三眼恐龙虾、仙女虾等,如今却保存下来了,在各地被发现的新闻频频见诸报端。

水中惊现“小怪物”

让四川彭州市西郊镇的村民感到惊奇的是,自2008年汶川地震后,一些似虾又似鱼的“怪物”就不时地出现在当地水田里。这些东西大约7厘米长,头上有个大背壳,下部肢体像多脚的蜈蚣一样,它们游得快,身体又光滑,徒手根本抓不住。那么,它们究竟是何方“神圣”?经科学家查证,它们就是古老的甲壳动物鲎虫,俗称三眼恐龙虾。

三眼恐龙虾“现身”后不久,又一种被市民称奇的生物惊现在成都的闹市区。它们像鱼一样在水里游来游去,可它们的长相又不像是鱼。最让人觉得有意思的是,这些小生物在水中爱“仰泳”,显得十分可爱。它们双眼呈黑色,突出长在头的两边,浑身浅黄色或浅绿色,极其罕见;分叉的尾部是红色,而且每只腹部都有10多对足。后经专家证实,这也是一种与恐龙同时代的远古甲壳动物–鹄沼枝额虫,俗称仙女虾。两者都被誉为“活化石”。

叫虾不是虾

三眼恐龙虾和仙女虾均属原始的甲壳动物,大多栖息于内陆的淡水或盐湖中。它们多具有极短的繁殖周期和极高的繁殖率,能产生耐干燥和极端温度的休眠卵,并借由风尘、鸟类等扩散,因此常见于间歇性水体,其种群的出现和消失也往往是突发性的。

实际上,在背甲目下仅有鲎虫科一科,俗称恐龙虾、蝌蚪虾或盾虾等。三眼恐龙虾之所以得名,是因为它们有3只眼睛,两侧有1对黑色的复眼,中间有1只白色感光的眼睛。它们长着大大而超酷的甲壳,像古代武士的盾牌,故在大洋洲被称为盾虾;其外型酷似蝌蚪,在美国又叫蝌蚪虾;还因为长得很像节肢动物门肢口纲的海洋动物鲎,在我国也泛称为“鲎虫”。三眼恐龙虾虽然名为“虾”“鲎”,与两者有些相似,并且都属于节肢动物门,但并不是联系非常紧密的一类。

仙女虾虽然名字中有个“虾”字,但它其实并不是虾。仙女虾的学名是枝额虫,属节肢动物门、甲壳动物亚门、鳃足纲、无甲目、钗额虫科、枝额虫属。枝额虫属大多分布在淡水湖泊或池塘中,有“淡水丰年虫”“丰年虾”之称;同时因为其外形优美,色彩绚丽,长得十分漂亮,带着细长的翅膀,就像仙女一样,其仰泳(肚子朝上游水)时姿态轻盈、优雅,在国外又有“仙女虾”“向天虾”的美誉。不过,通常所说的“仙女虾”不仅仅是指枝额虫,它是一个更广泛的概念,还包括枝额虫属所在的钗额虫科的动物,甚至包括整个无甲目下与其类似的动物。

生物活化石

三眼恐龙虾和仙女虾都是远古物种,和恐龙是同时期的生物,为现存生物中最具代表性的史前生物之一,被称为“活化石”。然而,尽管比恐龙更早出现在地球上,但它们至今仍保持着首次出现在地球的形态。之所以没有受生物演变的影响,主要缘于它们特有的“停滞期”生态演变特性。这也正是恐龙灭绝了,但直到现在我们还可以看到它们的原因。

三眼恐龙虾有少数会进行有性生殖,还有某些种群是雌雄同体,最常见的则是孤雌生殖。不同的生殖方式产生两类不同的卵:孤雌生殖产夏卵,这种卵的壳比较薄,产出后便开始发育和孵化,以保证种群的数量;两性生殖产冬卵,这种卵有着厚厚的壳,在干燥冰冻等恶劣条件下,它们会进入“滞育期”,甚至可以停滞几十年乃至更长的时间。这些卵还可随风扩散,或者靠水鸟的吞食与排出扩大分布。对三眼恐龙虾而言,冬卵也许才是它创造进化奇迹的主角。

与三眼恐龙虾相比,仙女虾的卵有着更强的延续能力。仙女虾的卵被坚硬且隔热的卵壳保护着,可以忍受高温与冰冻,甚至可以在沸水的蒸煮后依然具有生命力。一颗微小的卵可以等上1万年直到有水到来、环境适合的那一天才孵化,它们堪称生物界的奇迹。

海上“冬虫夏草”

三眼恐龙虾和仙女虾们虽然个体微小,很“不起眼”,但部分种类却营养丰富,具有较高的经济价值,可作为动物的饵料、鱼类及家禽家畜的饲料,乃至作为人们的食物。

仙女虾在我国早就被作为美味食用了,例如胶州湾地区的人们把它做成虾酱。仙女虾含有很高的氨基酸,属于高蛋白低脂肪的食物,因而有海上“冬虫夏草”的美誉。近年来由于胶州湾湿地面积萎缩,盐碱地大量回填,仙女虾几乎绝迹。为了能让这种小生物继续繁衍,有人搞起了仙女虾养殖。由于仙女虾的养殖必须在盐碱地中进行,因而养殖还能够保护有限的胶州湾盐碱地,并且每年春天不少喜食仙女虾的候鸟迁徙到胶州湾附近,起到了维持生态平衡的作用。

三眼恐龙虾主要以小型水生生物为食,如水体中的蚊子幼虫。它们还会清除稻田的杂草,是十分环保的“除草剂”和农田卫士。早在20世纪20年代初,三眼恐龙虾的除草作用就已经被发现。在日本,一些农民早就利用三眼恐龙虾在稻田中控制杂草,作为种植水稻的农药替代品,并形象地把它称为“取草虫”。在农药的环境污染问题已成为社会问题的今天,三眼恐龙虾的除草作用也应重新受到重视。